Papyrologie: dans la bouche du crocodile

PAULETTE W. CAMPBELL

Il y a cent ans, à la recherche de momies dans le bassin du Fayoum en Égypte, un ouvrier a déniché le corps coriace d’un crocodile.

« Il l’a sorti du sable », explique Anthony S. Bliss, conservateur de la Bibliothèque Bancroft de l’Université de Californie à Berkeley. « Il l’a jeté, il l’a juste soulevé. Il a dû heurter un rocher ou quelque chose parce qu’il s’est ouvert et ensuite on a découvert que le crocodile était bourré de papyrus. »

Les papyrus, qui se sont révélés plus tard inclure des proclamations royales et de la littérature, étaient utilisés pour aider les peaux de crocodiles à conserver leur forme pendant la momification.

Des fragments d’œuvres perdues comme Inachus de Sophocle ont été trouvés parmi les papyrus Tebtunis, ainsi que des textes connus d’Homère, de Pindare et d’Euripide. Les documents de l’expédition de janvier 1900 finirent par résider à l’Université de Californie à Berkeley.

Maintenant, ces documents, ainsi que d’autres papyrus et des documents écrits anciens détenus par une demi-douzaine d’universités américaines et une université étrangère, sont enregistrés et numérisés avec le soutien de la NEH pour donner un accès mondial aux universitaires et aux non-spécialistes.

Au moment où ils sont tombés sur le cimetière des crocodiles avec ses centaines de crocodiles momifiés, les archéologues Bernard Grenfell et Arthur Hunt avaient déjà trouvé des papyrus dans la ville de Tebtunis, au temple du dieu crocodile Soknebtunis, et dans le cartonnage de plus de cinquante humains les momies. La découverte de Tebtunis comprenait plus de 21 000 fragments, la plus grande collection américaine provenant d’un seul site.

Au cours des cent prochaines années, les papyrologues ont traité les papyrus de Tebtunis par à-coups. Trois volumes documentant la collection ont été publiés entre 1902 et 1933. En 1938, les fragments ont été transférés à Berkeley, où ils ont été pris en sandwich entre les anciens numéros de l’Oxford Daily Gazette et placés dans des boîtes en fer-blanc. Plus de trente ans plus tard, un quatrième volume a été publié, suivi d’un autre effort de courte durée pour cataloguer et conserver les fragments.

La collection Berkeley a langui pendant des années, attendant que quelqu’un ait le temps de s’en occuper, explique Roger S. Bagnall, directeur de projet et professeur de classiques et d’histoire à l’Université Columbia.

« Des institutions telles que Berkeley et Yale, qui possèdent toutes deux d’importantes collections de papyrus, n’avaient pas eu de papyrologue dans le personnel depuis plus d’une décennie », explique Bagnall, « en grande partie parce que la papyrologie n’a jamais été une discipline très populaire parmi les savants classiques aux États-Unis. États-Unis. Les classiques ont toujours été un domaine très littéraire, et les classiques ont tendance à s’intéresser aux nouveaux textes littéraires. Les papyrus n’avaient pas de récompense pour l’enseignement de premier cycle. Mais, en fait, la papyrologie développait un tout nouveau corps d’informations sur parties du monde antique où le grec n’était qu’une des cultures.  »

Ces dernières années, le domaine a pris un virage à 180 degrés, grâce au système d’information papyrologique avancé (APIS), un projet collaboratif financé par la NEH de l’Université Columbia, de l’Université Duke, de l’Université Princeton, de Berkeley, de l’Université du Michigan, de l’Université Livre de Bruxelles et Université de Yale. Les papyrologues de ces institutions intègrent les collections de leurs collections de papyrus dans une « bibliothèque virtuelle » par le biais d’images numériques et de notices de catalogue détaillées.

Les activités de préservation se situent aujourd’hui dans la position du dieu romain Janus, explique Bagnall. « Ils attendent avec impatience les capacités étonnantes des nouvelles technologies et reviennent aux méthodes traditionnelles d’enregistrement et de préservation du patrimoine intellectuel et physique des millénaires précédents », dit-il. « Le projet APIS partage ce caractère bidirectionnel. »

Il a baptisé le projet APIS en raison de sa référence au dieu égyptien Apis, un taureau sacré qui serait une incarnation des puissants dieux des enfers et du soleil. Créateur de la terre et mécène des artisans et métallurgistes, Apis était représenté comme une momie.

La plupart des activités du projet – telles que la conservation physique des objets anciens, l’écriture et le catalogage dans les documents de bibliothèque standard, et l’enregistrement d’images de ces objets pour réduire l’usure et préserver leur contenu intellectuel – sont bien établies, Bagnall fait remarquer. « Mais APIS va au-delà de cela, vers l’avenir, en incorporant un ensemble de normes pour l’imagerie, pour les formats des données électroniques générées, et pour la liaison des différents ensembles de données électroniques. Ainsi, l’ensemble du projet sera réalisé en une manière qui crée un système d’information intégré disponible sur Internet.  » APIS servira de système unique et transparent.

Un certain nombre de documents différents ont été utilisés en Égypte pour tout enregistrer, de la haute littérature aux communications qui composent la vie quotidienne. Les matériaux les moins chers comprenaient des tablettes en bois et de l’ostraca en argile, des morceaux de poterie cassée. Mais le papyrus était le matériel d’écriture le plus important du monde antique.

La plante a poussé dans les marais du Nil et a été utilisée en Égypte, en Grèce, au Moyen-Orient et dans l’Empire romain depuis 3000 ans avant J.C. au début du Moyen Âge européen. Le mot lui-même, d’où vient le mot anglais « paper », est dérivé d’une expression égyptienne signifiant « de la grande maison », se référant à l’administration pharaonique de l’Égypte ancienne.

Les manuscrits de papyrus ont été découverts pour la première fois à Herculanum, une ville en ruine dans l’Italie antique, dans les années 1750. Au cours des trois derniers siècles, le monde moderne a récupéré des œuvres perdues importantes telles que la poésie de Sapho, les comédies de Ménandre, la Constitution des Athéniens d’Aristote et les premières œuvres chrétiennes et gnostiques.

Mais neuf papyrus publiés sur dix sont des lettres ou des documents privés – documents juridiques et commerciaux, réglementations gouvernementales, registres et transactions immobilières, pétitions adressées à de hauts fonctionnaires, reçus fiscaux et de loyer, dépôts et paiements bancaires, et rapports sur les fermes et les cultures, ainsi que des documents plus personnels tels que des lettres, des horoscopes et des amulettes. Ces documents reflètent les affaires quotidiennes du gouvernement, du commerce et donnent un aperçu de la vie quotidienne des gens. Selon Peter van Minnen, qui a conservé et interprété les papyrus de la collection de Duke, les textes aident à reconstruire la civilisation ancienne dans son ensemble – son histoire sociale, économique, politique, juridique, religieuse, linguistique et même médicale. « Habituellement, nous n’avons que les travaux d’auteurs classiques partiaux pour nous dire à quoi ressemblait leur vie », explique van Minnen. « Même les inscriptions sur pierre ont tendance à être écrites en pensant à la postérité. Cependant, les papyrus n’ont pas été écrits pour nous mais pour l’usage des anciens eux-mêmes. Cela leur donne leur fraîcheur et leur franchise. Leur intérêt est encore plus grand lorsqu’ils font partie de une seule et même archive privée, car dans ce cas, nous pouvons suivre les hauts et les bas d’une famille à travers plusieurs décennies, générations, voire siècles. « 

Il y a une centaine de papyrus dans la collection Duke des archives d’Ammon, un avocat de Panopolis en Haute Egypte. L’une est une lettre écrite à sa mère alors qu’il était en voyage d’affaires à Alexandrie, en 348 après JC.C’est la plus longue lettre privée du monde antique. Dans un grec méticuleusement écrit, Ammon décrit ses efforts pour persuader le grand prêtre d’Égypte de nommer son neveu, Horion, « prophète » ou prêtre du Panopolite Nome.

À l’Université du Michigan, les archives contiennent des instructions d’un gentleman grec à sa femme. «Alors, quand vous aurez reçu ma lettre», écrit-il, «préparez-vous pour que vous puissiez venir tout de suite si je vous envoie. Et quand vous viendrez, apportez dix tresses de laine, six pots d’olives, quatre des pots de miel liquide, et mon bouclier, le nouveau seulement, et mon casque. Apportez aussi mes lances. Apportez aussi le montage de la tente. Si vous en avez l’occasion, venez ici avec de bons hommes. Laissez Nonnos venir avec vous. Apportez tous nos vêtements quand vous venez. Quand vous venez, apportez vos ornements d’or, mais ne les portez pas sur le bateau. « 

Une partie considérable des papyrus de la collection de Berkeley faisait autrefois partie des archives de Menches, le komogrammateus, ou secrétaire de village, de Kerkeosiris. Les documents contiennent des pétitions de villageois qui se sont sentis lésés et qui ont demandé à Menches d’obtenir réparation. En 114 av.J.-C., par exemple, Haruotes, fils de Phaesis, a écrit se plaindre d’une attaque contre lui dans le temple d’Isis.

« Pendant que j’étais dans le grand temple d’Isis ici à des fins de dévotion à cause de la maladie dont je souffre, le vingt-troisième de Pachon de la troisième année, Horos fils d’Haruotes, un résident du susdit temple d’Isis , a choisi une querelle avec moi, et en commençant par les abus et les comportements inconvenants, il est finalement tombé sur moi et m’a donné de nombreux coups avec le personnel qu’il portait. Par conséquent, comme à cause des coups ma vie est en danger, je fais ceci une déclaration afin que vous puissiez la transmettre aux autorités compétentes et que je puisse la faire consigner afin que, si quelque chose m’arrive par la suite, il ne puisse pas s’échapper impuni. Adieu. »

Le papyrus est un matériau remarquablement durable, plus permanent que le papier chiffon, et bien plus que le papier acide utilisé depuis 1850, dit Bagnall. « Il est bien sûr beaucoup plus ancien que la plupart des manuscrits sur papier, et la plupart des papyrus sont déchirés sur plusieurs, sinon sur tous les côtés. Ils en ressortent généralement sales, froissés et tordus, à moins qu’ils n’aient été conservés dans une boîte ou un bocal comme cela arrive parfois. »Certaines opérations de conservation préliminaires sont généralement effectuées par des marchands ou sur le terrain, mais le nettoyage et le lissage sont généralement laissés pour les travaux de laboratoire dans la bibliothèque, ce qui, jusqu’à récemment, ne signifiait souvent jamais. »

Lors de la restauration et de l’étude des papyrus, les chercheurs doivent composer avec la localisation des pièces manquantes, la manipulation de matériaux fragiles et le suivi de tous les papyrus, qui se trouvent souvent dans un certain nombre de collections à travers le monde.

Stimulés par ces défis, les papyrologues du début des années 90 ont commencé à prendre note des évolutions de l’imagerie numérique et du World Wide Web. L’Université du Michigan, qui abrite l’une des plus grandes collections de papyrus au monde, a ouvert la voie en établissant un projet de numérisation pour rendre ses collections disponibles sur le Web grâce à des images numériques et des enregistrements de catalogue.

« Le processus de numérisation est très simple », explique Traianos Gagos. Gagos est archiviste de la papyrologie au Michigan et vice-président de l’American Society of Papyrologists. « Vous capturez une image du document avec un scanner à plat ou, plus récemment, un appareil photo numérique. Ensuite, vous la téléchargez sur le Web, avec sa notice de catalogue correspondante et sa traduction. »

D’autres universités ont rapidement suivi l’exemple du Michigan. De 1992 à 1994, l’Université Duke a terminé les archives électroniques de sa collection de papyrus. En 1993, il est devenu clair que davantage de collections entreprendraient des projets similaires à ceux du Michigan et de Duke. Bagnall, alors président de l’American Society of Papyrologists, a vu une opportunité. Sous sa direction, la société a créé un comité de technologie pour superviser et coordonner ces projets et établir une méthodologie et des normes pour la capture et le catalogage d’images. Ce fut la naissance d’APIS. À la fin de 1994, l’Université de Princeton, l’Université de Californie à Berkeley et l’Université de Yale avaient rejoint le consortium d’origine.

Depuis la conception d’APIS, de grandes parties des collections des institutions partenaires ont été conservées – nettoyées, redressées, montées dans du verre et stockées dans des boîtes sans acide. Yale et Berkeley ont embauché des papyrologues à temps plein pour travailler sur les collections. Mais il reste beaucoup de travail, car la plupart des papyrus de ces collections sont encore inédits et, dans certains cas, non examinés.

APIS a déjà commencé à transformer la recherche et l’enseignement en papyrologie, car les chercheurs utilisent des sources numériques pour faire de l’apprentissage un processus plus interactif. « Cela a clairement changé la façon dont nous menons nos recherches, ainsi que le contenu et les liens contextuels que nous pouvons désormais créer entre divers textes provenant du même site ancien mais appartenant à différentes collections à travers le pays et le monde », explique Gagos. « Cela nous permet d’élargir notre horizon d’un ou de quelques textes à une vision plus globale des textes et archives de provenance commune. »

Les chercheurs dans d’autres domaines sont de plus en plus conscients des riches ressources d’APIS, dit Gagos. « J’ai reçu plusieurs messages d’étudiants diplômés en histoire ancienne, par exemple jusqu’en Australie, commentant l’aide inestimable d’APIS dans leurs recherches. »

Gagos a développé et enseigné des cours à l’Université du Michigan qui exigent que les étudiants de premier cycle produisent leurs propres projets de recherche en ligne. Les étudiants de premier cycle de Gagos, en collaboration avec sa classe « L’Egypte après les pharaons », ont créé la plupart des archives de la page Web Papyrus du Michigan.

APIS ne transforme pas seulement l’enseignement et la recherche en papyrologie; il rend pour la première fois le matériel papyrologique facilement accessible aux non-spécialistes. « APIS est conçu pour être utilisable par des non-spécialistes et peut ouvrir du matériel en dehors du canon. Il permet à toute la diversité d’une société ancienne multilingue et multiculturelle d’être visible à la fois dans le texte et dans les images », dit Bagnall. « Tout le monde n’était pas grec ou romain, toutes les activités n’étaient pas la seule province des hommes, et tout le monde n’était pas riche. »

Paulette W. Campbell est écrivain à Burtonsville, Maryland.

Le projet APIS a reçu 609 550 $ de soutien de NEH. Le site Web peut être trouvé à http://www.columbia.edu/cu/lweb/projects/digital/apis/ et plus d’informations sur les papyrus Tebtunis sont disponibles à http://sunsite.berkeley.edu/APIS/index. html.

Sciences humaines, septembre / octobre 2000
 

Maurice A. O’Sullivan [Bray, Irlande]
mauros@iol.ie


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